L’assenza di un padre – dovuta all’incarcerazione, alla morte, alla separazione o al divorzio – ha conseguenze negative fisiche e non solo comportamentali per un bambino in crescita. La perdita del padre riduce significativamente i telomeri che difendono le terminazioni dei cromosomi e che ci proteggono dall’invecchiamento e dal cancro. Quando i telomeri si accorciano ci sono più probabilità di ammalarsi.

In un nuovo studio pubblicato il 18 luglio nella rivista Pediatrics, un team di ricercatori, inclusi quelli dell’Università di Princeton, hanno dimostrato che la perdita di un padre ha un effetto negativo significativo sui telomeri, i cappucci protettivi di nucleoproteine ​​finali dei cromosomi. A 9 anni di età, i bambini che avevano perso il padre avevano i telomeri significativamente più corti – il 14 per cento in media più brevi – rispetto ai bambini che non avevano. La morte aveva la più grande associazione, e gli effetti sono maggiori nei bambini rispetto alle bambine.

I telomeri sono piccole porzioni di DNA che si trovano alla fine di ogni cromosoma con la funzione di impedire all’elica di DNA di sfibrarsi durante le replicazioni. Man mano che questi telomeri si accorciano si riduce anche la vita della cellula e per questo secondo gli scienziati essi riflettono l’invecchiamento cellulare e la salute generale. Ogni volta che una cellula si divide, i suoi telomeri accorciano. Una volta che i telomeri sono troppo brevi, la replicazione delle cellule si arresta. Studi precedenti hanno suggerito che i telomeri accorciati sono associati ad una vasta gamma di malattie negli adulti, compresa la malattia cardiovascolare e il cancro.

Questo studio dimostra ancora una volta la connessione mente e corpo e l’importanza dell’epigenetica ovvero degli effetti dell’ambiente sulla nostra genetica. Il nostri geni non sono immutabili ma cambiano in base alle stimolazioni che il nostro essere riceve e possono quindi essere di tipo alimentare, sociale, relazionale, affettivo, tossinico e comportamentale.

Lo studio è stato guidato dal ricercatore, pediatra e professore di Biologia Molecolare di Princeton Daniel Notterman che insieme ai suoi collegati ha esaminato se il problema della perdita di padre – incarcerazione, morte, separazione o divorzio –  avesse un effetto a livello biologico oltre che psicologico. Sono stati tenuti in considerazione il timing della perdita – nella prima infanzia o nell’infanzia media – e se la lunghezza dei telomeri fosse influenzata da altri fattori, tali Come reddito, dalle informazioni raccolte in interviste con le madri a 1, 3, 5 e 9 anni dopo la nascita.

telomeriI ricercatori hanno determinato che la perdita del padre è chiaramente associata con la funzione cellulare come stimato dalla lunghezza del telomere: qualsiasi perdita di padre tra la nascita e 9 anni di età porta ad una riduzione della lunghezza del telomere e l’effetto è più grande per i bambini i cui padri muoiono, per cui i telomeri si riducono eccezionalmente di circa il 16 per cento. I ricercatori hanno ipotizzato che ci siano molte ragioni per cui la perdita del padre potrebbe essere un grave stress per un bambino, come la perdita del reddito familiare dopo una separazione o il divorzio. La morte, l’incarcerazione e la separazione/divorzio sono stati associati rispettivamente al 16%, al 10% e al 6% di accorciamento dei telomeri.

“Il padre viene rimosso dalla vita del bambino e che è plausibilmente associato ad un aumento dello stress, sia per motivi economici che emotivi”, ha detto Notterman.

Anche se i ricercatori non hanno trovato prove significative che l’associazione tra la lunghezza del telomere e il benessere dei bambini differisce per razza o etnia, hanno trovato alcune prove che i ragazzi rispondono più negativamente, misurata dalla lunghezza del telomere, alla perdita o alla separazione da un padre rispetto alle ragazze. Questa associazione è particolarmente forte per i ragazzi che hanno perso o sono stati separati dai padri prima dell’età di 5 anni.

La scoperta più suggestiva, secondo Notterman, è che l’effetto della perdita del padre sulla lunghezza del telomere è stato mediato da alcuni alleli, o varianti genetiche, nel sistema di trasportatori di serotonina delle cellule. Gli effetti della perdita di un padre erano inferiori del 90 per i bambini con gli alleli meno reattivi rispetto a quelli con gli alleli più reattivi. In altre parole, il genotipo di un bambino può ridurre l’associazione tra l’ambiente sociale del bambino e la lunghezza del telomere e servire da fattore protettivo.

Questi risultati hanno conseguenze di grande portata per lo sviluppo della politica pubblica. “Il fatto che esista un effettivo risultato biologico misurabile che sia legato all’assenza di un padre rende più credibile l’urgenza degli sforzi delle politiche pubbliche per mantenere il contatto tra bambini e padri“, ha detto Notterman. “Se capisci che ad esempio, punire un padre per incarcerazione può avere un effetto indelebile non solo sulla psiche e sullo sviluppo del bambino, ma anche sulla capacità dei cromosomi del bambino di mantenere la loro integrità, allora forse comprenderesti meglio l’importanza delle misure per attenuare gli effetti dell’incarcerazione“, come ad esempio iniziative educative o interventi psicologici per i bambini, secondo Notterman.

L’importanza delle ricerche sui telomeri ha recentemente avuto il massimo riconoscimento internazionale, con il conferimento del premio Nobel 2009 per la Medicina a Elizabeth Blackburn, Carol Greider e Jack Szostak, i tre ricercatori che hanno scoperto la telomerasi ovvero la capacità del corpo di rigenerare i telomeri nelle giuste condizioni.

Come allungare i telomeri stimolando la telomerasi

Recenti studi sui topi hanno dimostrato che l’invecchiamento e le malattie associate all’accorciamento dei telomeri sono un fenomeno reversibile. Se in topi con telomeri corti veniva riattivata la telomerasi si assisteva ad un rapido ed inequivocabile ringiovanimento.
Queste osservazioni hanno destato un grande scalpore perché dimostravano chiaramente che l’invecchiamento e le malattie associate possono essere combattute e regredire quando si interviene sul meccanismo che controlla la lunghezza dei telomeri. Ad esempio è stato dimostrato che la meditazione fatta per 8 settimane ogni giorno attiva la telomerasi e quindi aumenta la lunghezza dei telomeri.

Ma non è l’unico modo. Uno studio, condotto dal dottor Dean Ornish del Preventive Medicine Research Institute, ha seguito 35 uomini con il carcinoma alla prostata che hanno accettato di far controllare i loro cromosomi durante 5 anni. 25 dei 35 partecipanti sono stati sottoposti ad una serie di cambiamenti nel loro stile di vita: una dieta a base vegetalegestione dello stress con corsi di yoga e la partecipazione a gruppi di sostegno settimanali. Gli altri dieci uomini non hanno modificato nulla del loro stile di vita. Tra gli uomini che hanno modificato il proprio stile di vita la lunghezza dei telomeri è aumentata in media del 10% nel corso dei 5 anni. Al contrario, i telomeri degli uomini nell’altro gruppo si sono accorciati del 3%.

Riferimento scientifico

Colter Mitchell, Sara McLanahan, Lisa Schneper, Irv Garfinkel, Jeanne Brooks-Gunn, Daniel Notterman. Father Loss and Child Telomere LengthPediatrics, 2017; e20163245 DOI: 10.1542/peds.2016-3245

via Dionidream