Il corpo umano in generale è ancora un ambiente tutto da esplorare anche per la scienza: il nostro organismo è particolarmente complesso, la nostra mente sfrutta processi difficili da comprendere, ancora ne sappiamo troppo poco.

ùTra i componenti più oscuri e misteriosi del nostro corpo ci sono sicuramente i neuroni specchio: si tratta di cellule fortemente coinvolte nei processi di apprendimento e nella nostra capacità emotiva.

I primi studi su questi elementi indicavano la loro capacità di riflettere internamente ciò che era visibile esclusivamente all’esterno ma con il passare del tempo sono state scoperte nuove funzioni.

I nuovi studi evidenziano la capacità dei neuroni specchio di influenzare la nostra vita sociale modificando i comportamenti e gli schemi mentali che applichiamo alle situazioni.

In particolare, i neuroni specchio si attivano quando osserviamo qualcuno che compie una determinata azione facendoci provare le stesse sensazioni, come se fossimo noi in prima persona a svolgere quella attività.

Le funzioni dei neuroni a specchio 

Sintetizzando molto possiamo identificare tre funzioni principali dei neuroni a specchio: questi sono coinvolti infatti nei processi di apprendimento, riconoscimento e nell’empatia.

Tra gli studiosi che si sono occupati di neuroscienza dobbiamo ricordare il professor Francisco Mora, autore del testo Neuroeducación. L’esperto in questo libro espone due concetti molto interessanti. Il lavoro nasce dalla sua esperienza con un gruppo di alunni. Durante le sue lezioni il professore faceva vivere agli studenti una forte componente emotiva ma un contenuto accademico scarso. Al termine del corso la maggioranza degli studenti indicò Francesco Morra come un professionista eccellente: la motivazione era proprio la forte componente emotiva delle sue lezioni.

In un altro esperimento invece gli studenti dovevano valutare la bravura degli insegnanti a partire dai loro libri ma anche in questo caso quelli che ottennero la valutazione migliore erano coloro che riuscivano a trasmettere maggiore emotività.

Nell’apprendimento quindi i neuroni specchio sono più inclini ad attivarsi davanti ad atteggiamenti più emotivi. Ciò oltre a rendere le lezioni più avvincenti, facilita anche i processi di apprendimento degli studenti.

Per quanto riguarda l’empatia invece i neuroni specchio hanno un comportamento molto semplice: vediamo il nostro interlocutore sorridere e siamo propensi a ricambiare quel sorriso a nostra volta.

Ovviamente non si tratta di qualcosa che si attiva esclusivamente con le emozioni positive, la stessa cosa accade anche in caso di rifiuti o ostilità. All’università della California Marco Locoboni ha dimostrato quest’attivazione dei neuroni specchio avviene anche in caso di atteggiamenti ed emozioni.

In sostanza non replichiamo esclusivamente il gesto meccanico ma riflettiamo anche le sensazioni che provoca all’interno del nostro interlocutore. Stare in compagnia di persone sorridenti potrebbe davvero aumentare il tuo grado di felicità. Al contrario trovarti in compagnia di persone tristi e chiuse in loro stesse non ti aiuterà a sentirti più felice. Proprio per le loro caratteristiche funzionali all’empatia i neuroni a specchio aiutano a riconoscere le intenzioni altrui.

Esiste la teoria della mente ovvero una scuola di pensiero che sostiene che questa capacità si sviluppa durante l’infanzia per poi proseguire nel corso della vita man mano che facciamo esperienze sociali.

I neuroni a specchio in questa teoria hanno il ruolo di anticipare pensieri sentimenti e altrui: sono questi neuroni che ci permettono di vedere i comportamenti degli altri prima ancora che questi li mettano in pratica.

Da ciò discende l’idea che i neuroni a specchio siano in realtà uno dei fattori determinanti della nostra vita sociale. Un altro fatto che dà credito a questa teoria è l’evidenza dell’attività limitata dei neuroni specchio in chi è affetto da autismo. Ovviamente non tutta la nostra vita sociale è determinata da queste cellule, ma sicuramente sono una concausa di ciò che sperimentiamo rapportandoci con gli altri.

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